Lachgas is een verbinding tussen twee stikstofatomen (N) en een zuurstofatoom (O): 2 N2+ O2= 2 N2O. Lachgas is een broeikasgas. Dat wil zeggen dat het in de atmosfeer wel zonnestraling naar de aarde doorlaat, maar voorkomt dat de aarde die energie (in de vorm van warmte) weer afstaat aan de kosmos.

Grote invloed op klimaat

Weliswaar is de concentratie van lachgas in de atmosfeer veel kleiner dan van andere broeikasgassen, zoals CO2 en methaan, maar toch levert het een relatief sterke bijdrage aan het broeikaseffect, namelijk 7 procent op het totaal.

Dat komt door de sterke warmteabsorberende werking, die maar liefst 310 maal zo groot is als die van CO2. Bovendien duurt het lang voordat het gas weer uit de atmosfeer weg is, tot 150 jaar nadat het is uitgestoten.

Belangrijke bronnen van lachgas zijn de landbouw (bemesting en ploegen), industrie, verkeer en afvalverbranding.