De CO2die de mensheid de lucht inpompt, blijft niet allemaal in de atmosfeer. Een groot deel wordt opgenomen door de oceanen. Dat zorgt voor vertraging van het broeikaseffect, maar heeft nadelige gevolgen voor de staat van de oceanen.

CO2 beïnvloed de zuurgraad

CO2 beïnvloedt namelijk de zuurgraad (pH) van de oceaan. Dat komt omdat het reageert met water en wordt omgezet in koolzuur (H2CO3). En koolzuur heeft een verzurend effect. Zo is een glas Spa rood ook zuurder dan een glas plat water. Sinds het midden van de 19e eeuw is de zuurgraad van de oceaan met 0,1 pH-punt gedaald. Dat klinkt weinig, maar dat komt neer om een 30 procent verzuring van de zeeën.

Gevolgen

Die verzuring heeft ernstige gevolgen voor het leven in de zee, en dan met name voor schaaldieren en koraal. De schaal van dieren als mossels en oesters is opgebouwd uit kalk en dat valt uiteen als het water zuurder worden. Dat maakt ze kwetsbaarder voor roofdieren en andere gevaren.

Koraalriffen

Koraaldiertjes, ook wel poliepen genoemd, zijn afhankelijk van algen die hen voorzien van voedingsstoffen. Een lagere pH beperkt de groei van algen waardoor deze verdwijnen. Zo krijgen de koralen minder voedingsstoffen en verliezen de koralen hun kleuren, dit heet verbleking. Ook heeft de verzuring negatieve invloed op de opbouw van het skelet van het koraal. Door verbleking en verzwakking van het koraal worden deze ecosystemen gevoeliger voor verstoringen, zoals stormen of menselijke invloeden als visserijen en vervuiling.

Recentelijk bleek dat een groot deel van het koraal van de Great Barrier Reef zo beschadigd was, dat het maar de vraag is of het allemaal nog herstelt. Koraal is een van de meeste soortenrijke ecosystemen op aarde, en wetenschappers zijn bang dat dit ecosysteem deze eeuw flinke klappen te verwerken krijgt.