In een groot deel van de Alpen is tot nu toe meer sneeuw gevallen dan normaal in de gehele winter. Er ligt op verschillende plekken meer dan vier meter sneeuw. De kans op lawines is groot en de pistes in sommige wintersportgebieden zijn tijdelijk gesloten. Eind deze week staat er nog meer sneeuw op het menu.

Is deze sneeuw een gevolg van klimaatverandering of niet?

“Wetenschappers zijn het erover eens dat er door klimaatverandering meer neerslag zal vallen”, vertelde Richard Bintanja, klimaatonderzoeker bij het KNMI in De Bilt ons al in 2016. Dat er de afgelopen periode veel neerslag is gevallen én er nog meer aankomt, past dus in het beeld wat Bintanja in 2016 schetste. Op grote hoogte is deze neerslag in de vorm van sneeuw, in het laag- en middengebergte valt de neerslag in de vorm van regen.

Hoe zit het dan met de lawines?

Wetenschappers verwachten - gek genoeg misschien - dat het totaal aantal lawines door de invloed van klimaatverandering de komende decennia gaat afnemen. Lawines ontstaan meestal als een laag zachtere sneeuw door de kou verijst en er daarna nieuwe, zachte sneeuw valt. De bovenste laag zachte sneeuw kan gaan schuiven over de ijslaag, met soms lawines tot gevolg. Vooral op gemiddelde hoogte ziet het ernaar uit dat dat verijzen minder vaak gaat voorkomen omdat het gemiddeld warmer wordt. Op deze manier klinkt klimaatverandering als goed nieuws voor de wintersporters..

Maar Bintanja waarschuwt dat dit niet voor het hele gebergte van toepassing is. Op grote hoogtes, boven de 4000 meter, gelden andere regels. “Voorheen was het daar altijd zo koud dat er bijna altijd droge sneeuw viel en er dus geen gladde ijslaag ontstond. Maar met een warmer wordend klimaat komen daar vaker warme perioden voor. Als de zachte sneeuw weer aanvriest, krijg je daar juist gevaarlijke ijslagen. Het lawinegevaar neemt daardoor in die hoge gebieden juist toe.”

En dan de optelsom: omdat er in de Alpen minder hooggebergten dan laag- en middelgebergten zijn, zullen er in de toekomst in totaal minder lawines voorkomen. In de toekomst kun je dus het veiligste skiën in het middelgebergte. Mits daar dan überhaupt sneeuw ligt natuurlijk.